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Expansión portuguesa

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Capítulo II. Surgimiento de un Nuevo Mundo 1498 / 1780

Unidad 3. Tiempo de exploraciones 1498 / 1528

 
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Naves portuguesas en una acuarela del siglo XVI

3.2. Expansión portuguesa

Empeñados en buscar una vía marítima hacia la India, los portugueses inauguran el proceso de “ensanchamiento” del mundo en el norte de África con la toma de Ceuta en 1415. Años después bordean la costa occidental africana hasta que, a comienzos de 1498, al doblar el cabo de Buena Esperanza, Vasco de Gama encuentra la ruta hacia las Indias Orientales. Se entra así en contacto con la civilización musulmana en Mozambique, para luego llegar a la India en mayo de ese año. En julio de 1499, Vasco de Gama regresa a Lisboa donde es recibido como lo que era para el momento: un héroe.
Los portugueses continúan durante el resto del siglo XVI su expansión en la India y Ceilán (actual Sri Lanka), hasta llegar a sitios más apartados como Bengala, Sumatra, Java, China y Japón. Comercian con éxito en Europa las especias finas: pimienta, clavo, macis, nuez moscada y jengibre, muy apreciadas en la época y uno de los incentivos primordiales en el descubrimiento de nuevas rutas y de la posterior expansión colonial.
 

Imperios a la mar

Otro descubrimiento portugués es el de la costa de Brasil, realizado en 1500 por Pedro Álvarez Cabral, quien bautiza el lugar con el nombre de Tierra de la Vera Cruz. Fernando de Magallanes –cuyo nombre lleva el estrecho al sur del continente americano– también portugués, comienza en 1519 el primer viaje alrededor del mundo, que culminaría, debido a su muerte (1521) ocurrida en Filipinas, el español Sebastián Elcano en 1522.
Los lusitanos despejan entonces las rutas marítimas a otros europeos, en particular holandeses, ingleses y franceses. Estos llegan también a la India, Japón, China, resto de Asia y Oceanía. La competencia colonial es dura y los recién llegados acaban, a la larga, con el dominio portugués en esos extensos territorios, cuyo poderío en Asia –a excepción de las Filipinas española– se extiende hasta finales del siglo XVI.
La presencia física colonial portuguesa culminará definitivamente el 20 de diciembre de 1599 cuando Macao pasa a control de China.
Los holandeses inician la primera expedición en 1595. En 1598, 22 barcos zarpan de Holanda rumbo al Este, regresando algunos de ellos un año después cargados de especias, principalmente de la apreciada pimienta indonesia, con la cual inundan los mercados europeos. Tenían capacidad económica, administrativa y técnica, pues sus barcos fueron por casi un siglo los más veloces, tanto, que hicieron del XVII un siglo holandés.
La fundación, en 1602, de la Compañía Unida de las Indias Orientales, representa el instrumento comercial y militar de la penetración holandesa en Asia, en particular en Indonesia, territorio que dominarían hasta finales de 1949 cuando el país se declara independiente.
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