El Planeta Saturno

Saturno es el segundo planeta, en tamaño, de nuestro sistema solar, y el sexto en proximidad al Sol. De todos los planetas exteriores, que son los que se encuentran después del cinturón de asteroides; es decir, Júpiter, Saturno, Urano, Neptuno y Plutón, es el que posee una inclinación de su eje más parecida a la de la Tierra. Un día de Saturno dura poco más de diez horas y media, pero, como Saturno está más de nueve veces y medio más lejos del Sol que la Tierra, tarda mucho en completar su órbita alrededor del Sol. Se puede ver claramente a simple vista como una estrella brillante dorada. Sus anillos son visibles a través de un telescopio pequeño.

En 1610, el físico y astrónomo italiano Galileo, al utilizar uno de los primeros telescopios, observó que el planeta tenía una forma extraña, pero no consiguió explicar que eran los anillos. Aunque el planeta se formó hace más de 4.000 millones de años, sigue asentándose y contrayéndose, generando un calor tres veces mayor que el que recibe del Sol.
Galileo no comprendió que los anillos estuvieran separados del cuerpo central del planeta, así que los describió como ‘asas’ (ansae).
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Galileo

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Chistiaan Huygen
Fue el astrónomo holandés Christiaan Huygens el primero en describirlos correctamente. En 1655, para no perder su derecho de prioridad mientras verificaba sus propuestas, escribió un anagrama que dice: "Está circundado por un delgado anillo achatado, inclinado hacia la eclíptica y sin tocar en ningún punto al planeta". Los anillos, que se nombraron por el orden en que se descubrieron, se conocen como los anillos D, C, B, A, F, G y E. Hoy se sabe que contienen más de 100.000 pequeños anillos, todos ellos girando en torno al planeta.

Los Anillos

Los famosos anillos de Saturno pueden verse con telescopio pequeño. Los astrónomos convienen en que esos anillos son uno de los espectáculos más hermosos del Sistema Solar. Los anillos de Saturno, medidos de un extremo al otro, se extienden aproximadamente 600,000 millas (un millón de km), comparable a dos y media veces la distancia de la Tierra a la Luna. Hay más de 100.000 bandas. Hay dos anillos brillantes, aplanados, separados por una franja negra. Dentro de esos anillos brillantes se encuentra otro anillo sutil, llamado "anillo de crespón". La división Cassini, entre los anillos A y B, tiene unos 4.800 km de ancho. Las cámaras de televisión del Voyager reflejaron cinco nuevos anillos débiles dentro de la división de Cassini.

Los anchos anillos B y C parece que constan de cientos de pequeños anillos, algunos ligeramente elípticos que muestran variaciones de densidad ondulante. La interacción gravitacional entre anillos y satélites, que produce estas ondas de densidad, sigue sin comprenderse del todo. El anillo B aparece brillante cuando se ve desde el lado iluminado por el Sol, pero oscuro desde el otro lado porque es lo bastante denso como para bloquear la mayor parte de la luz del Sol.
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Los anillos de Saturno


Los anillos visibles se extienden hasta una distancia de 136.200 km del centro de Saturno, pero en muchas regiones pueden tener sólo 5 m de grosor. Se cree que constan de agregados de roca, gases helados y hielo de agua en tamaños que pueden variar desde menos de 0,0005 cm de diámetro hasta 10 m (desde el tamaño de una partícula de polvo hasta el de una gran piedra).

Datos comparativos de Saturno y la Tierra


Planeta Saturno Tierra
Diámetro
Período de rotación
Período de traslación
Satélites
Gravedad en la superficie
Distancia al Sol (menor – mayor)
120.020 km
10 h, 39 min
29,46 años
23 conocidos
1,19
1,35 - 1,51 millones de km
12.753 km
23 h, 56 min.
365 días, 6 h
1
1, 00
147 – 125 millones de km

Clima y Atmósfera

Saturno no es un planeta muy denso, los materiales que lo forman no están comprimidos como en otros planetas. Es un planeta sin tierra firme con un océano de hidrógeno líquido, de miles de millas de profundidad. La densidad de Saturno, es menos que la del agua. Si se pudiera sumergir el planeta entero en agua, flotaría.

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Los principales componentes de la atmósfera de Saturno son el hidrógeno (88% en masa) y el helio (11%), el resto comprende trazas de metano, amoníaco, cristales de amoníaco y otros gases como metano, acetileno y fosfinas. Saturno tiene nubes espesas que cubren su superficie. Esas nubes tienen un espesor de varios miles de kilómetros. Su temperatura se asemeja mucho a la de Júpiter: unos 150°C bajo cero. Los vientos causados por la rotación de Saturno propulsan las nubes para que formen bandas horizontales alrededor del planeta. Estos vientos alcanzan velocidades de 1,100 millas por hora (1770 km/h) en el ecuador de Saturno.

Relieve

El enorme peso de la atmósfera de Saturno hace que la presión atmosférica se incremente a gran velocidad hacia el interior, donde el hidrógeno se hace líquido. Hacia el centro del planeta el hidrógeno líquido se condensa en hidrógeno metálico, que es un conductor eléctrico. Las corrientes eléctricas presentes en este hidrógeno metálico son las responsables del campo magnético del planeta. En el centro de Saturno se han consolidado, probablemente, elementos pesados formando un pequeño núcleo rocoso a una temperatura cercana a los 15.000 °C. Tanto Júpiter como Saturno siguen asentándose por la gravitación, siguiendo su original acreción de la nebulosa de gas y polvo de la que se formó el Sistema Solar hace más de 4.000 millones de años. Esta contracción genera calor, haciendo que Saturno lo irradie en el espacio en una proporción tres veces mayor que la que recibe del Sol.

Sondas espaciales

Tres naves espaciales estadounidenses han incrementado enormemente el conocimiento del sistema de Saturno. La sonda Pioneer 11 fue lanzada en Septiembre de 1979, seguida por el Voyager 1 en Noviembre de 1980 y el Voyager 2 en Agosto de 1981. Estas naves espaciales llevaban cámaras e instrumentos para analizar las intensidades y polarizaciones de la radiación en las regiones visibles, ultravioleta, infrarroja y de radio del espectro electromagnético. Estas naves también estaban equipadas con instrumentos para el estudio de los campos magnéticos y para la detección de partículas cargadas y granos de polvo interplanetario.

Los Satélites de Saturno

Se han descubierto más de 20 satélites en la órbita de Saturno. Sus diámetros van de 20 a 5.150 Km. Constan, fundamentalmente, de las sustancias heladas más ligeras que predominaron en las partes externas de la nebulosa de gas y polvo de la que se formó el Sistema Solar.
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Satélites de saturno

Las lunas de Saturno

Los cinco mayores satélites interiores —Mimas, Encélado, Tetis, Dione y Rea— son más o menos de forma esférica y compuestos en su mayor parte de hielo de agua. El material rocoso puede constituir hasta un 40% de la masa de Dione. Las superficies de los cinco presentan cráteres producidos por impactos de meteoritos. Encélado tiene una superficie más lisa que los otros y la zona que presenta menos cráteres en su superficie tiene algunos cientos de millones de años. Mimas, con una superficie nada lisa, muestra un cráter cuyo diámetro es igual a la tercera parte del diámetro del propio satélite. Tetis tiene también un gran cráter y un valle de 100 Km de ancho que se extiende más de 2.000 Km a través de su superficie.
Se han descubierto diversos satélites pequeños fuera del anillo A y cerca de los anillos F y G. Así mismo, se han descubierto cuatro satélites de Tetis, llamados Troyanos y uno de Dione. El término Troyano se aplica a cuerpos como los satélites o asteroides que se producen en regiones de estabilidad que preceden o siguen a un cuerpo en su órbita alrededor de un planeta o del Sol.

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Los satélites externos Hyperion e Iapeto también constan, fundamentalmente, de hielo de agua. Iapeto tiene una región muy oscura que contrasta con la mayor parte de su superficie, que es brillante. Esta región oscura y la rotación del satélite son la causa de las variaciones de brillo que observó Cassini en 1671. Phoebe, el satélite más alejado, se mueve en una órbita retrógrada muy inclinada hacia el ecuador de Saturno, es probable que se trate de un cometa capturado por el campo gravitatorio del planeta.

Entre los satélites interiores y exteriores orbita Titán, la luna mayor de Saturno. Su diámetro es de unos 5.150 Km, mayor, incluso, que el del planeta Mercurio. Sin embargo, el diámetro de Titán no es bien conocido porque tiene una densa niebla anaranjada que oculta su superficie. La atmósfera de Titán tiene un espesor de unos 300 Km, y está compuesta de nitrógeno con trazas de metano, etano, acetileno, etileno, cianuro de hidrógeno, monóxido de carbono y dióxido de carbono. La temperatura en la superficie es de -182 °C, y el metano o etano pueden estar presentes en forma de lluvia, nieve, hielo o vapor.

Tomado de:

Asimov, I. (1989) Saturno, el planeta de los anillos,
Madrid: Ediciones SM
___________ (1961) Mis Primeros Conocimientos
http://vigia.ens.uabc.mx/~al303980/Saturno.html
http://www.solarviews.com/span/saturn.htm
http://stardate.utexas.edu/resources/gdss/saturno.html
(1)http://www6.uniovi.es/solar/r/sat/saturnx.gif
(2)http://www6.uniovi.es/solar/r/sat/satstorm.gif
(3)http://www6.uniovi.es/solar/b/sat/satsystm.jpg

Fuentes de Fotografias:
http://www.nasm.si.edu/ceps/etp/discovery/disc_galileo.html
http://www.phy.cam.ac.uk/camphy/xraydiffraction/xraydiffraction4_1.htm
http://elfirmamento.netfirms.com/saturno.htm
http://www.colegiomoderno.com.br/moderninho/atividades_moderninho/3serie/sist_solar/lua.html

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