Montaña de la Mesa (Sudáfrica)

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Montaña de la Mesa (Table Mountain) es una montaña de cima plana que es un lugar prominente muy conocido que domina la Ciudad del Cabo en Sudáfrica, y está representada en la bandera de Ciudad del Cabo y otras insignias de gobiernos locales. Es una importante atracción turística, con muchos visitantes usando el teleférico o haciendo excursión para llegar a la cima. La montaña forma parte del Parque Nacional Montaña de la Mesa. Es además, desde el 11 de noviembre de 2011 una de las siete maravillas naturales del mundo.
La principal característica de la Montaña de la Mesa es una meseta a nivel de aproximadamente 3 km de lado a lado, rodeada por riscos escarpados. La meseta, flanqueada por el Pico del Diablo (Devil's Peak) al este y por la Cabeza de León (Lion's Head) al oeste, forma un dramático telón de fondo para la Ciudad del Cabo y el puerto de la Bahía de la Mesa, y juntos con Signal Hill forman el anfiteatro natural de la City Bowl.
El punto más alto de la Montaña de la Mesa está hacia el este de la meseta y está marcado por el Faro de Maclear (Beacon Maclear), un montículo de piedras como señal construido en 1865 por Sir Thomas Maclear para investigación trigonométrica. Se encuentra a 1086 m sobre el nivel del mar, alrededor de 19 m más alto que la estación del teleférico en el extremo occidental de la meseta.


Características

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 Montaña de la Mesa vista desde la Cabeza de León.

La principal característica de la Montaña de la Mesa es una meseta a nivel de aproximadamente 3 km de lado a lado, rodeada por riscos escarpados. La meseta, flanqueada por el Pico del Diablo (Devil's Peak) al este y por la Cabeza de León (Lion's Head) al oeste, forma un dramático telón de fondo para la Ciudad del Cabo y el puerto de la Bahía de la Mesa, y juntos con Signal Hill forman el anfiteatro natural de la City Bowl.

El punto más alto de la Montaña de la Mesa está hacia el este de la meseta y está marcado por el Faro de Maclear (Beacon Maclear), un montículo de piedras como señal construido en 1865 por Sir Thomas Maclear para investigación trigonométrica. Se encuentra a 1086 m sobre el nivel del mar, alrededor de 19 m más alto que la estación del teleférico en el extremo occidental de la meseta

Los riscos de la cadena principal están divididos por Platteklip Gorge ("Garganta de piedra plana"), la cuál provee un fácil y directo ascenso a la cima y fue una ruta tomada por António de Saldanha en el primer ascenso registrado en la montaña en 1503.

La cima plana de la montaña está con frecuencia cubierta por nubes orográficas, formadas cuando un viento sur-oriental se dirige arriba de las laderas de la montaña en un aire frío, donde la humedad se condensa para formar el llamado "mantel" de nube. La leyenda atribuye este fenómeno a una competencia de fumar entre el diablo y un pirata local llamado Van Hunks. Cuando se ve el mantel, se simboliza la competencia.

La Montaña de la Mesa se encuentra en el extremo septentrional de una cordillera de arenisca que forma la estribación de la Península del Cabo. Hacia el sur de la meseta principal se encuentra la parte inferior de la cordillera llamada la Mesa Negra (Back Table). En la costa del Atlántico, la cordillera es conocida como los Doce Apóstoles (Twelve Apostles). La cordillera continúa hacia el sur hacia Cape Point.


Panorama de la cima de la Montaña de la Mesa, de izquierda a la derecha son visibles la Cabeza de León, Signal Hill, Robben Island, el centro de Ciudad del Cabo, Bahía de la Mesa, y el Pico del Diablo.

Geología

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Península del Cabo y la Montaña de la Mesa – Imagen de LandSat sobre la elevación por la Misión topográfica Radar Shuttle . El norte está a la izquierda de la imagen, y la Montaña de la Mesa está en primer plano en el extremo septentrional de la península.

La parte superior de la mesa montañosa consiste de arenisca cuarcítica ordovícica, comúnmente mencionada como Arenisca de Montaña de la Mesa (Table Mountain Sandstone) (TMS), la cuál es altamente resistente a la erosión y forma característicos despeñaderos escarpados grises. Abajo de la arenisca se encuentra una capa de esquisto basal micáceo, la cuál se cura bastante rápidamente y por lo tanto no es fácil de ver. La capa inferior consiste esquisto de Malmesbury profundamente plegado y modificado a final del precámbrico, el cuál ha sido reemplazado por Granito del Cabo (Cape Granite). Las rocas de la capa inferior no son por poco tan resistentes a la exposición a la intemperie como la Arenisca de Montaña de la Mesa pero significativos afloramientos de Granito del cabo son visibles en la parte occidental de la Cabeza de León.
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Montaña de la mesa desde las laderas de la Cabeza de León.

Flora


La principal vegetación de la montaña es el único y rico fynbos del Cabo, el cuál forma parte de las áreas protegidas del Reino florístico del Cabo. Éstas áreas protegidas son Patrimonio de la Humanidad, y un estimado de 2,200 especies de plantas se encuentran solamente en la montaña. Entre estas especies están muchas clases de proteas. Parches remanentes de bosques indígenas persisten en unos de los pocos barrancos húmedos pero no en la más expuesta cara sobre la ciudad, donde las condiciones son muy secas y desfavorables para los bosques. La montaña también sufrió serias invasiones de plantas extrañas por todo un siglo, el que quizás haya sido el peor invasor es el Pino marítimo. Se han hecho esfuerzos considerables para eliminar esas plantas extrañas.

Fauna


El animal más común de la montaña es el dassie o hyrax de roca. Ellos se agrupan especialmente alrededor de la estación del cable superior, cerca de áreas donde los turistas desechan o (ilegalmente ) proveen comida. Existen también puercoespines, mangostas, serpientes y tortugas. El último león en el área fue disparado circa 1802. Los leopardos persistieron en la montaña hasta quizás los 1920s pero ahora están extintos localmente. Dos pequeños carnívoros nocturnos sigilosos, el rooikat (caracal) y el vaalboskat (también llamado el vaalkat o gato montés africano) fueron alguna vez comunes en la montaña. El rooikat continúa siendo visto en raras ocasiones por los montañistas pero el estatus del vaalboskat es incierto.

Los tahres del Himalaya, descendientes fugitivos de tahres que escaparon del zoológico de Groote Schuur en 1936, fueron comunes en las partes superiores menos accesibles de la montaña. Como especie exótica, fueron casi erradicados a través de un programa de matanza selectiva iniciado por los Parques Nacionales de Sudáfrica para favorecer la reintroducción de los indígenas klipspringers. Hasta recientemente habían también pequeños números de gamos europeos de origen europeo y ciervos sambar de Asia suroriental. Éstos estaban principalmente en el área de Rhodes Memorial pero durante los 1960s ellos podían ser encontrados en lugares relativamente remotos. Los animales pueden ser eliminados o reubicados.

Historia


El nombre original dado a la montaña por los primeros habitantes khoi fue Hoeri 'kwaggo ("montaña del mar").

Humanos prehistóricos dejaron evidencias aquí hace más de 600,000 años. Herramientas de esos cazadores-recolectores del Paleolítico Inferior fueron encontrados en una depresión cerca del Cabo de Buena Esperanza. Los habitantes de mediados de la Edad de Piedra (datando desde 200,000 a 40,000 años) también dejaron evidencia de su vida en la península. Fósiles de alrededor de 8000 AC indican que por el período en que los habitantes habían desarrollado arcos y flechas que usaban para cazar.

Los san (o Bushmen) cazadores recolectores dependían de la orilla del mar para la mayor parte de su comida. Esto resultó en el nombre holandés, Strandlopers (lavanderos de la playa). Aproximadamente hace 2000 años los khoikhoi emigraron desde el norte, desplazando a los san, trayendo con ellos sus rebaños de ganado y ovejas. Fueron los khoikhoi los que fueron la tribu dominante cuando los europeos navegaron hacia Bahía de la Mesa.7

António de Saldanha fue el primer europeo en desembarcar en Bahía de la Mesa. Él escaló la impresionante montaña en 1503 y la nombró 'Montaña de la Mesa'. La gran cruz que el navegante portugués talló en la roca de la Cabeza de León es aún fácil de encontrar.

En 1796, durante la ocupación británica del Cabo, James Henry Craig ordenó que se construyeran tres blocao en la Montaña de la Mesa: el Blocao del Rey (King's blockhouse), Blocao del Duque de York (Duke of York blockhouse) (más tarde renombrado Blocao de la Reina [Queen's blockhouse]) y el Blocao del Príncipe de Gales (Prince of Wales blockhouse). Dos de estas están en ruinas hoy en día, pero el Blocao del Rey está aún en buenas condiciones.8 9 10 fácilmente accesibles desde el Memorial Rhodes.

Entre 1896 y 1907, cinco diques, el Woodhead, Hely-Hutchinson, De Villiers, Alexandria y Victoria , fueron abiertos en la Mesa Negra para proveer las necesidades de la Mesa Negra. Un teléferico que sube desde Camps Bay vía el barranco Kasteelspoort fue usado para trasportar materiales y mano de obra (los puntos de ancla en la vieja estación superior todavía se pueden ver). Hay una locomotora de vapor bien preservada de este período almacenada en el Museo Waterworks en la cima de la montaña cerca del dique Hely-Hutchinson. Ha sido usada para acarrear materiales para el dique a través de la cima plana de la montaña. Los requerimientos de agua de Ciudad del Cabo han desde entonces sobrepasado la capacidad de los diques y ya no son una parte importante de la provisión de agua

La montaña llegó a ser parte del Nuevo Parque Nacional Península del Cabo en los 1990s. El parque fue renombrado como el Parque Nacional Montaña de la Mesa en 1998.

Los incendios son comunes en la montaña. Los incendios más recientes ocurrieron en enero de 2006, destruyendo grandes cantidades de vegetación y resultando en la muerte de un turista.