Reservas de metano grandes y peligrosos bajo el hielo antártico



La capa de hielo de la Antártida puede ser fuente más grande y más peligrosa de metano que se pensaba, según un nuevo estudio publicado en la revista Naturaleza .
La nueva investigación ha sacado a la luz el hecho de que la materia orgánica de edad en las cuencas sedimentarias ubicadas "por debajo de la capa de hielo antártico puede haberse convertido en metano por microorganismos que viven bajo condiciones de falta de oxígeno. El metano podría ser liberado a la atmósfera si la capa de hielo se encoge y se expone a estas cuencas sedimentarias de edad. "
"Coautor Slawek Tulaczyk, profesor de ciencias terrestres y planetarias en la Universidad de California en Santa Cruz, dijo que el proyecto se inició hace cinco años en las conversaciones con el primer autor Jemma Wadham de la Universidad de Bristol Escuela de Ciencias Geográficas, donde Tulaczyk era un año sabático".
"Es fácil olvidar que antes de las 35 millones de años, cuando el actual período de glaciación Antártica comenzó, este continente estaba lleno de vida", dijo Tulaczyk. "Parte de la materia orgánica producida por esta vida quedó atrapado en los sedimentos, que luego fueron separados del resto del mundo, cuando la capa de hielo creció. Nuestro modelo muestra que durante millones de años, los microbios podrían haber hecho de este carbono orgánico en metano viejo ".

"El equipo científico estima que el 50 por ciento de la capa de hielo de la Antártida Occidental (1 millón de kilómetros cuadrados) y el 25 por ciento de la capa de hielo de la Antártida Oriental (2,5 millones de kilómetros cuadrados) se superpone a pre-glaciales cuencas sedimentarias que contienen alrededor de 21.000 millones de toneladas métricas de carbono orgánico . "
"Se trata de una inmensa cantidad de carbono orgánico, más de diez veces el tamaño de las reservas de carbono en el norte de las regiones de permafrost", dijo Wadham. "Nuestros experimentos de laboratorio nos dicen que estos ambientes sub-hielo también son biológicamente activos, lo que significa que el carbono orgánico es probablemente ser metabolizado a dióxido de carbono y gas metano por microbios".
"Los investigadores simulado numéricamente la acumulación de metano en las cuencas sedimentarias del Antártico establecido mediante un modelo unidimensional de hidratos. Ellos encontraron que sub-hielo condiciones favorecen la acumulación de hidratos de metano (es decir, metano atrapado dentro de una estructura de moléculas de agua, formando un sólido similar a la de hielo normal). "
"También se calculó que la cantidad potencial de hidrato de metano y gas metano queda debajo de la capa de hielo de la Antártida podría ser de hasta 4 millones de toneladas métricas, un orden de magnitud similar a algunas estimaciones realizadas por permafrost ártico. La profundidad prevista superficial de estas reservas potenciales también los hace más susceptibles a forzamiento climático que las reservas de hidratos de metano otros en la Tierra. "
Coautor Sandra Arndt, miembro NERC en la Universidad de Bristol, quien llevó a cabo la modelización numérica, dijo: "No es sorprendente que usted puede esperar encontrar cantidades significativas de hidratos de metano atrapadas debajo de la capa de hielo. Al igual que en los sedimentos sub-fondo marino, hace frío y las presiones son altas, las cuales son condiciones importantes para la formación de hidratos de metano ".
"Si el hidrato de metano sustancial y gas están presentes bajo la capa de hielo de la Antártida, la liberación de metano durante los episodios de colapso capa de hielo podría actuar como una retroalimentación positiva sobre el cambio climático mundial durante el pasado y el futuro, la capa de hielo retirada".
"Nuestro estudio pone de relieve la necesidad de continuar la exploración científica de hielo remotas sub-ambientes en la Antártida, ya que pueden tener un impacto mucho mayor en el sistema climático de la Tierra de lo que hemos apreciado en el pasado", dijo Tulaczyk.

Fuente: Universidad de California Santa Cruz
Créditos de las imágenes: JL Wadham, G. Lis

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