Cuál es el Significado de Epidemiología. Concepto, Definición, Qué es Epidemiología

Definición de Epidemiología


1. Significado de Epidemiología

El diccionario de la Real Academia Española (RAE) define a la epidemiología como el tratado que está centrado en las epidemias. Se trata de una disciplina de la ciencia dedicada al análisis de los causantes, los vínculos, la forma en que se distribuyen, la regularidad y el control de distintos factores que se asocian a la salud.
La epidemiología utiliza recursos de las ciencias de la salud (como la medicina) y de las ciencias sociales para estudiar el bienestar de las personas de una comunidad determinada. Forma parte de la medicina preventiva y ayuda al diseño y desarrollo de las políticas de salud pública.
Las epidemias constituyen el mayor punto de interés para la epidemiología. Se conoce como epidemia a la enfermedad que incide sobre una gran cantidad de personas a la vez y que se expande en un área geográfica determinada durante un cierto periodo temporal. Su efecto puede ser muchas veces nocivos.
La aparición de una epidemia supone una cifra de enfermos que supera la media prevista por los especialistas. Por ejemplo: si en un país X se detectan 40 casos de una enfermedad al mes, durante una pandemia ese número puede multiplicarse varias veces, lo que supone un mayor nivel de incidencia del proyectado.
La epidemiología intenta establecer el vínculo de causa y efecto entre la exposición y la enfermedad. Al analizar las causas sociales que llevan al desarrollo de una epidemia, la epidemiología permite desarrollar campañas de prevención y atender con mayor eficacia a los afectados. Por eso esta disciplina es clave para la salud comunitaria.

El epidemiólogo y el método utilizado

El epidemiólogo es el que se dedica a la epidemiología y su objeto de estudio es la forma en la que una enfermedad se distribuye en función del tiempo y del lugar en una sociedad, así puede determinar si se ha esparcido o ha mermado su presencia, comparar cómo es su frecuencia entre diversas áreas y si las personas de una y otra área afectadas presentan características diferentes en las que la enfermedad se manifiesta.

Los puntos estudiados por la epidemiología son:
*Aspectos demográficos de los afectados (sexo, edad y grupo étnico al que pertenecen)
*Aspectos biológicos (anticuerpos, enzimas, células de la sangre, funciones fisiológicas… y aquello que pueda servir para entender el efecto que la enfermedad causa)
*Aspectos sociales y económicos (situación económica, actividades que realizan, circunstancias de su nacimiento…)
*Aspectos genéticos (grupo sanguíneo y antecedentes familiares en enfermedades similares)
*Hábitos (consumo de estupefacientes, cigarrillos, alcohol o cualquier medicamento, así como grado de actividad física y alimentación)
Para el desarrollo de esta ciencia se utiliza el método científico y consiste en realizar un estudio exhaustivo sobre la vida de los individuos afectados, de forma individual y también colectiva, en la comunidad de la que forma parte o en donde se ha enfermado.
Además, la epidemiología propone planes de prevención para futuros contagios, a fin de impedir que la enfermedad se propague adquiriendo características altamente nocivas, pudiendo llegar a convertirse en una pandemia o epidemia y que pondrá en riesgo la supervivencia del grupo.
En método epidemiológico es el que ha sido diseñado por los epidemiólogos con el fin de ayudar a la obtención de una hipótesis que permita llevar a cabo la investigación. A través de este método se intenta eliminar todas las posibles causas ya conocidas, para poder establecer un estudio racional y que arribe a conclusiones efectivas.

2. Definición de Epidemiología

La epidemiología tradicionalmente fue concebida como la ciencia experimental, dentro de las ciencias de la salud, que estudiaba las epidemias, palabra proveniente del vocablo griego “ἐπιδημία”, compuesto por “epi”, que significa “sobre” y por “demos” = “pueblo”. “Logos” es el estudio del fenómeno.
Fue John Snow quien realizó los mayores aportes a la creación de esta ciencia (aunque otros ya habían hecho aportes desde la época del Renacimiento) al estudiar específicamente la epidemia de cólera que afectaba a Londres en el año 1854, y reconocer al agua como su principal agente de propagación. Lo descubrió al elaborar un mapa donde indicó los domicilios de los afectados para hallar el problema en común, que era la contaminación del agua. Durante esa época la epidemiología solo se encargaba de las enfermedades infecciosas.
Son actualmente objeto de estudio de la epidemiología, las enfermedades humanas en general, no solo las infecciosas, dentro de un grupo poblacional específico, que es afectado en conjunto; en cuanto a su distribución, predicción, las causas que las determinan, su frecuencia, su control, y la elaboración de estrategias para combatirlas, si fuera posible.
Los patrones del fenómeno a tenerse en cuenta son: el lapso tiempo en que tarda en aparecer, la época en que se produce, el rango de edad y otras características individuales de los afectados (sexo, raza, condiciones sanitarias) la cantidad de territorio afectado y el tipo de lugar o ambiente donde preferentemente se desarrolla. Realiza estadísticas, e interviene sobre esos datos.
La epidemiología es una herramienta muy valiosa de la salud pública; pues estudiadas las enfermedades, en cuanto a los sujetos y características temporales y ambientales, se puede llevar adelante un plan para prevenirlas, combatirlas o mitigar sus efectos adversos.


3. Concepto de Epidemiología

La epidemiología es una disciplina científica que estudia la distribución, la frecuencia, los determinantes, las relaciones, las predicciones y el control de los factores relacionados con la salud y con las distintas enfermedades existentes en poblaciones humanas específicas. La epidemiología -que, en sentido estricto, podría denominarse epidemiología humana- ocupa un lugar especial en la intersección entre las ciencias biomédicas y las ciencias sociales, e integra los métodos y principios de estas ciencias para estudiar la salud y controlar las enfermedades en grupos humanos bien definidos. Existe también una epidemiología veterinaria, que estudia los mismos aspectos en los padecimientos que afectan la salud de los animales; y también podría hablarse de una epidemiología zoológica y botánica, íntimamente relacionadas con la ecología.
En epidemiología se estudian y describen la salud y las enfermedades que se presentan en una determinada población, para lo cual se tienen en cuenta una serie de patrones de enfermedad, que se reducen a tres aspectos: tiempo, lugar y persona: el tiempo que tarda en surgir, la temporada del año en la que surge y los tiempos en los que es más frecuente; el lugar (la ciudad, la población, el país, el tipo de zona) en donde se han presentado los casos, y las personas más propensas a padecerla (niños, ancianos, etc., según el caso).
La epidemiología surgió del estudio de las epidemias de enfermedades infecciosas; de ahí su nombre. Ya en el siglo XX los estudios epidemiológicos se extendieron a las enfermedades y problemas de salud en general, analizados mediante diversos métodos, entre los cuales los de la demografía y la estadística son especialmente importantes.